Leben Goldsuche im Abwasser: Wie viel Edelmetall steckt in der Klärgrube?

Nicht im Kiesbett eines Flusses, sondern im Schlamm der Kläranlagen suchen Forscher nach Gold und anderen wertvollen Edelmetallen.

Nicht im Kiesbett eines Flusses, sondern im Schlamm der Kläranlagen suchen Forscher nach Gold und anderen wertvollen Edelmetallen.© Martin Kreutz - Fotolia.com

Gold, Silber und Platin – Im Schlamm von Klärwerken suchen Wissenschaftler nach den Edelmetallen. Das ungewöhnliche Projekt könnte nicht nur ein lukratives Geschäft, sondern auch ökologisch wertvoll sein.

US-Forscher gehen auf Schatzsuche in Amerikas Klärwerken. Im Abwasser könnte nach ihrer Einschätzung Edelmetall im Millionenwert verborgen sein. Ein neues Studienprojekt soll Klarheit darüber bringen, wie lukrativ es tatsächlich ist, Gold, Silber und Co. zu bergen. Wegen der Edelmetalle, die als Industrieabfall ins Abwasser geraten, könnte sich der Klärschlamm als Millionengeschäft entpuppen.

Bereits im Januar veröffentlichte die Arizona State University eine Studie mit erstaunlichen Ergebnissen: Anhand von Stichproben aus Wiederaufbereitungsanlagen kamen die Wissenschaftler zu der Annahme, dass jede Tonne Klärschlamm Edelmetalle wie Gold, Silber, Kupfer oder Platin im Wert von 280 Dollar (258 Euro) birgt. Hochgerechnet auf eine Großstadt mit einer Million Einwohnern wären das 13 Millionen Dollar.

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„Wir hatten erwartet, dass die Metalle in geringer Konzentration vorhanden sein würden“, sagte Studien-Koautor Pierre Herckes. Der hohe Wert sei eine Überraschung gewesen. Jetzt will eine Gruppe von Forschern um die Geologie-Professorin Kathleen Smith aus Lakewood im US-Bundesstaat Colorado der Sache weiter auf den Grund gehen. „Es gibt überall Metalle“, sagt Smith. „In Haarprodukten, Waschmitteln, sogar in Nanopartikeln in den Socken, die schlechten Gerüchen vorbeugen sollen.“ Auf diese Weise könnten die Metalle in den Abfluss geraten.

Teure Filteranlagen für Klärschlamm

Smith will herausfinden, ob es sich lohnt, Abwasser systematisch nach Edelmetallen zu filtern. Die ersten Forschungserkenntnisse, die auf dem Jahrestreffen der American Chemical Society ACS in Denver im US-Bundesstaat Colorado vorgestellt wurden, waren vielversprechend. „Das Gold, das wir gefunden haben, bewegte sich auf dem Mindestniveau eines Erzlagers“, sagt Smith. Soll heißen: Wäre der Klärschlamm Gestein, würde sich der Abbau lohnen. Noch haben sie und ihr Team aber nur stichprobenhaft getestet.

Um ein vollständigeres Bild zu erhalten, wollen sie nun unter anderem über Jahre gesammelte Daten der US-Umweltschutzbehörde auswerten. Bei dem Projekt stehen auch ökologische Aspekte im Vordergrund: Der Großteil des in Kläranlagen wiederaufbereiteten Abwassers wird als Dünger verwendet. Alleine deshalb schon wäre es gut, wenn es gelingen würde, die Metalle zu isolieren. Außerdem soll gezielt nach technologisch wichtigen Metallen wie Platin oder Vanadium gesucht werden, die zum Beispiel in Smartphones oder PCs verwendet werden.

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